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El Antonov An-225 Mriya (sueño) es actualmente la aeronave de transporte estratégico de gran capacidad más grande del mundo.

Concebida durante los años ochenta en la antigua Unión Soviética para el transporte sobre su fuselaje dorsal del transbordador espacial Buran y otros componentes del programa espacial ruso, el An-225 ostenta el récord mundial de aerotransporte con una carga útil de 253,82 toneladas.

El único ejemplar producido para la entonces Fuerza Aérea Soviética, con la que operó bajo la denominación An-225 Cossack, se encuentra actualmente en servicio con Antonov Airlines, la división de transporte aéreo civil del constructor aeronáutico ucraniano. Esta aeronave realizó su primer vuelo desde Kiev el 21 de diciembre de 1988.

El 3 de mayo de 1989 el An-225 realizó su primer vuelo con el transbordador espacial Buran desde el cosmódromo soviético de Baikonur, en Kazajistán. En junio de ese mismo año, las dos aeronaves fueron mostradas por primera vez en el XXXVIII International Airshow de París en Le Bourget.

Ya bajo pabellón ucraniano, tras la disolución de la URSS, los vuelos del An-225 cesaron en abril de 1994. No obstante, en el verano de 2000 el bureau de diseño de Antonov comenzó los trabajos de recuperación y puesta en servicio del An-225, que volvió a surcar los cielos el 7 de mayo de 2001. Desde entonces, esta aeronave ha operado con Antonov Airlines, con la que ha cosechado numerosos éxitos en el emergente mercado del aerotransporte internacional de gran capacidad.

En 2009 se emprendieron los trabajos para extender la vida útil de la aeronave durante otros 25 años de operación, al tiempo que se actualizó la aviónica y se realizaron otras mejoras en los sistemas y equipos de a bordo.

Hasta el 21 de diciembre de 2013, vigésimo quinto aniversario de su primer vuelo, el An-225 había aerotransportado un total de 20.500 toneladas de carga por todo el mundo, más de 2.500 de ellas sólo durante 2013. La Administración de Aviación del Estado ucraniano aprobó ese mismo año la extensión de la vida operativa del An-225 hasta 2033, cuando se podría retirar del servicio tras 20.000 horas de vuelo y 45 años operativo.

La firma ucraniana Antonov, propietaria de la patente, y la Corporación de la Industria de la Aviación de China (AVIC) firmaron el 30 de agosto de 2016 un acuerdo de cooperación para reiniciar la producción conjunta del transporte estratégico An-225 para la Fuerza Aérea del Ejército Popular de Liberación (PLAAF).

El objetivo de AVIC es que el primer aparato producido para China realice su primer vuelo entre los años 2019 y 2020. No se ha revelado el número de aparatos que está previsto producir. Esta aeronave dotará a la PLAAF de unas capacidades de transporte global de las que ahora carece y como complemento de su emergente flota de transportes Xian Y-20 Kunpeng, de menor capacidad y alcance.

En 1987 Antonov comenzó a trabajar en un segundo aparato An-225, cuya producción nunca llegó a completarse por el colapso de la URSS, y cuya construcción se completará como parte del acuerdo de colaboración entre Antonov y AVIC, que a largo plazo podría implicar el establecimiento de una nueva cadena de producción completa del An-225 para su construcción bajo licencia en la República Popular de China.

Características

El Antonov An-225 es una aeronave de transporte estratégico de gran capacidad propulsada por 6 motores turbofan ZMKB Progress Lotarev D-18T de 23.400 kg de empuje unitario, lo que le otorga un peso máximo al despegue de alrededor de 640.000 kg y una velocidad máxima de 459 nudos (850 km/h). La autonomía máxima de la aeronave es de alrededor de 4.000 km con hasta 200 toneladas de carga de pago y su techo de servicio de algo más de 12.000 metros de altitud.

Se trata de una vasta aeronave de 84 metros de longitud, 18,1 m de altura y 88,4 m de envergadura de alas. Su peso en vacío ronda los 175.000 kg.

El An-225 dispone de una capacidad de carga máxima de 250 toneladas. La aeronave cuenta con una bodega de carga completamente presurizada de 43 metros de longitud, 6,4 m de anchura, 4,4 m de altura y 280 metros cuadrados, cuya capacidad de 1.300 metros cúbicos le permite albergar una amplia variedad de equipamiento militar voluminoso, como lanzadores de misiles móviles, helicópteros pesados, carros de combate, etcétera.

El acceso a la bodega de carga de realiza a través de sendas rampas hidráulicas retráctiles situadas a proa y popa de la aeronave. A proa, el morro del aparato dispone de un sistema hidráulico que lo iza unos 90 grados despejando el acceso a la bodega y permitiendo la introducción en ella de cargas voluminosas.

El tren de aterrizaje delantero dispone de un sistema de suspensión hidráulico que permite inclinar la proa del aparato para facilitar la introducción de cargas pesadas en la bodega a través de la rampa delantera.

El An-225 es una aeronave extremadamente maniobrable en tierra gracias a un tren de aterrizaje de 32 ruedas que equilibra su vasto peso a plena carga. El tren delantero, de 4 ruedas, y 16 de las 28 ruedas del tren trasero son direccionales.

En la parte superior de su fuselaje dorsal, en el nacimiento de las enormes alas de 905 metros cuadrados, el An-225 dispone de un empenaje de doble deriva para albergar cargas exteriores de grandes dimensiones, como el transbordador espacial ruso Buran.

De hecho, el An-225 fue diseñado para el programa espacial soviético con la perspectiva de que se convirtiera en la primera etapa de un innovador sistema de lanzamiento aerotransportado desde el que un transbordador espacial pudiera iniciar su vuelo para la entrada en órbita.

Sobre la bodega de carga el An-225 dispone a proa y popa de dos cabinas para la tripulación, de 6 personas, y el eventual pasaje respectivamente.

Dadas las dimensiones y el peso del An-225, la aeronave requiere para operar con seguridad de una pista de aterrizaje de entre 3.000 y 3.500 metros de longitud.

Las características técnicas del An-225 son similares a las del más modesto An-124-100 Ruslan o Condor, con el que comparte múltiples sistemas y del que constituye un derivado con el fuselaje alargado, 2 turbofan adicionales y doble deriva en la cola.

Antonov Airlines dispone en estos momentos en su flota de un An-225 Mriya y 7 An-124-100 Ruslan, que son y serán durante muchos lustros las aeronaves de carga más voluminosas del mundo.

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